Mais pourquoi de tous ceux qui consomment habituellement des boissons alcoolisées, seuls quelques-uns développent une véritable addiction et souffrent d’abus d’alcool? Depuis de nombreuses années, les axes de recherche dans ce domaine ont suivi des voies parallèles. Selon les théories dites “organicistes”, certains sujets seraient plus vulnérables que d’autres à la dépendance à l’ alcool , car leur constitution génétique modulerait les effets de l’alcool sur l’organisme afin de les rendre plus sensibles et à risque de développer une dépendance. Si la recherche de gènes certainement lié au risque de dépendance n’a pas fourni de réponses concluantes à ce jour, des approches plus larges suggèrent que le risque de développer une dépendance est corrélé à la concomitance de facteurs génétiques et environnementaux prédisposants. Un autre axe de recherche très prometteur est celui de l’évaluation de l’effet des facteurs épigénétiques. L’ épigénétique est le sujet qui étudie les mécanismes qui provoquent l’expression ou non d’un gène. On sait, en effet, que de tous les gènes codés dans les chromosomes, les macromolécules dans lesquelles l’ ADN est organisé , seuls certains s’expriment, tandis que d’autres sont “silencieux” et cet équilibre entre gènes exprimés et silencieux dépend du bon et du mauvais fonctionnement de cellule, tissus et organes. Diverses études ont montré que des modifications épigénétiques de plusieurs gènes sont observées chez les alcooliques (Hillemacher 2011).

Un autre domaine d’étude, entre génétique et psychologie, est celui qui associe un plus grand risque d’addiction à des carences biologiques dans les mécanismes de gratification. Dans le cerveau, il existe des zones responsables de produire des sentiments de satisfaction et d’épanouissement grâce à la libération de certains des neuromédiateurs mentionnés ci-dessus, de la dopamine , des opioïdes endogènes et autres. Selon certaines preuves expérimentales, certains individus seraient génétiquement prédisposés à percevoir moins de satisfaction et d’épanouissement, ce qui les pousserait à rechercher dans l’alcool, ou dans d’autres substances d’abus, ce que leurs mécanismes endogènes ne sont pas capables de produire.

Dans la recherche de facteurs favorisant le développement de la dépendance à l’alcool, les aspects socioculturels, économiques et familiaux ont également été évalués. Il y a des pays où la consommation régulière d’alcool est considérée comme «acceptable» et non condamnée. Dans un tel contexte social, seule la diffusion d’informations sur les dommages que l’alcool peut causer à l’organisme peut contrecarrer la propagation de la dépendance à cette substance. Dans d’autres pays ou dans d’autres sphères sociales, l’habitude de boire est tellement condamnée que ceux qui en sont porteurs sont considérés comme victimes d’un désordre social. Une autre ligne de recherche a pris en compte les facteurs psychologiques et en particulier les aspects de la personnalité de l’individu qui favorisent l’apparition de la dépendance à l’alcool.. Une capacité réduite à supporter la frustration, l’impulsivité, les difficultés à cultiver les relations interpersonnelles ou les comportements antisociaux réels semblent favoriser le développement de l’éthylisme. Quant à la dépression, il est encore difficile de comprendre à quel point elle est la cause ou plutôt la conséquence de la consommation d’alcool.